Llega el calor y los termómetros se dan la vuelta. No solo los termómetros, también nosotros empezamos a darle la vuelta a los armarios y a nuestras propias vidas. A finales de verano pasa lo mismo, volvemos a darle la vuelta a las bolsas de ropa y se cierra el ciclo. Hace poco un alumno me contó un chiste: Un ventilador llega a la consulta del psicólogo y le dice que su vida da muchas vueltas. Todo gira en direcciones aleatorias, queramos o no. En octubre de 1961 incluso le dieron la vuelta a un cuadro de Henri Matisse en el MoMA (Nueva York). Y nadie se dio cuenta durante cuarenta y siete días. Casi nada. La historia la cuenta de maravilla en La piedra de Sísifo.

Comparativa
Créditos: Imagen comparativa del cuadro en posición correcta e invertida, del blog La piedra de Sísifo.

Robertson, Nan. Modern Museum Is Startled by Matisse Picture The New York Times, December 5, 1961.
Fotografía tomada por Nan Robertson el 5 de diciembre de 1961 en el MoMA.

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Hoy no solo se celebra el día del libro, hay un centenario muy especial para neurocientíficos y vascos. Brindamos un breve homenaje a la obra y al fallecimiento de un científico español de talla internacional, injustamente poco presente en los libros de historia de la ciencia.

«Hay golpes en la vida, tan fuertes… ¡Yo no sé!», decía César Vallejo. Así es, la vida nos trae algunos embates «tan fuertes» que son difíciles de encajar y que no sabemos como gestionar. En nuestras biografías somos avisados en alguna ocasión por los heraldos negros que trae la muerte e, incluso, seremos esos mensajeros que traeremos malas noticias. El título del poemario «Los heraldos negros» de Vallejo refleja esta realidad que todo ser humano ha vivido. El poeta peruano evidencia que «la resaca de todo lo sufrido» se empoza «en el alma». Son charcos donde todo se vuelve barro y de donde no se puede salir.

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El método de Monte Carlo es una herramienta poderosa cuando evaluamos situaciones en las que se manejan una gran cantidad de datos. Hay veces que es difícil (o imposible) medir todos esos datos, pero podemos hacer que se generen de algún modo. Estamos hablando de números aleatorios, una alternativa eficaz en la actualidad con cualquier dispositivo informático, un programa y un buen algoritmo. Las aplicaciones del método son innumerables y, de hecho, no tienen límite.

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Casino de Monte Carlo. Fuente: Wikipedia.

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Uno de los sonidos más tranquilizadores que conozco es el del agua cayendo por una cascada. Un sonido que prácticamente es música, aunque no lo oigamos, es suficiente mirarlo. Muy a menudo la naturaleza puede ser descrita con una serie de acordes al piano. El Estudio Op. 10, n.º 1 de Chopin es conocido popularmente como «La cascada». Y con mucha razón, pues la mano derecha sube y baja con rapidez por las distintas escalas realizando arpegios de difícil ejecución para los dedos y el brazo de un principiante. Los Estudios son una serie de partituras que Chopin compuso como ejercicios de piano, pero obviamente en este caso es para un habilidoso iniciado, puesto que la lejanía de las notas y el compás usado incrementa la dificultad técnica de la interpretación. Mirando la práctica de esta hermosa pieza es comprensible que también sea conocida como «La escalera». El musicólogo James Huneker realizó una comparación con la obra del grabador italiano Giovanni Battista Piranesi (1720-1728). En la serie de grabados de Le Carceri d’Invenzione aparecen todo tipo de escaleras que van en direcciones caóticas y que dan a las escenas una sensación lúgubre a la par que frenética.

«Las irregulares escaleras de notas ascendentes y descendentes golpean al neófito con terror. Igual que en los aéreos sueños arquitectónicos de Piranesi, estos vertiginosos ascensos y descensos del ejercicio de Chopin producen un encanto, casi hipnótico, tanto para los ojos como para el oído». J. Huneker.

Antes de seguir con la lectura, es necesario pararse dos minutos a disfrutar de la pieza interpretada por los ágiles dedos de Valentina Lisitsa. Incluso invito al lector a escucharlo una segunda vez, pero viendo el grabado de Piranesi que insertamos abajo. Es más, pondría el vídeo en bucle para poder analizar los dieciséis grabados .

Fuente: https://goo.gl/06Hlr.
Cuando vemos este grabado de Piranesi es inevitable no pensar en Escher. Fuente: https://goo.gl/06Hlr.

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[Esta entrada es el capítulo de un libro inédito del autor. Tal vez en el futuro pueda tener en sus manos una edición con la obra completa, todo es cuestión de tiempo]

Leer fábulas es un acto de humildad que nos reconcilia con el pasado, aunque no esté de moda es un modo de curación del argumento ad novitatem. Leer fábulas es más divertido de lo que parece, no puede uno menos que sonreír cuando cae en sus manos un texto del griego Esopo (620-564 a. C.) y ve que hace más de dos mil años se decían las mismas cosas que se dicen hoy, incluso el refranero popular está salpicado de aquella sabiduría que se está desautorizando en los tiempos que corren. Esopo nos cuenta en El fanfarrón la historia de un hombre que se dedicaba al pentatlón (el antiguo) y que sufría muy a menudo los reproches de sus paisanos sobre su falta de virilidad. Cansado de sentirse humillado salió al extranjero y volvió presumiendo de sus muchas proezas en Rodas; llegó a decir a sus conciudadanos que presentaría testigos si alguno de los presentes visitaba la ciudad junto a él. Pero uno de los contertulios rechistó: «Si es verdad eso no te hacen falta testigos, aquí está Rodas, venga el salto» (se latinizó de la forma «Hic Rhodus, hic salta»). La moraleja recogida por Esopo es «que cuando es factible una demostración, todo lo que se pueda decir sobre ello está de más». El término factible proviene del latín, factibilis, y significa «que puede ser hecho». En El misterio de Pale Horse Agatha Christie presenta un personaje que bien podría ser un fanfarrón. Al producirse varias muertes sospechosas por enfermedades inconexas, Zachariah Osborne describe con todo lujo de detalles a un señor que perseguía a un sacerdote y que más tarde sería asesinado. Presume delante del inspector y en varias ocasiones de ser un gran fisonomista, pero la escena ocurrió una noche, con poca luz y con niebla. No supo dar pruebas claras de su testimonio. La historia termina de modo inesperado y lo desvelamos al final.

Ilustración de Gherardo de la fábula «El fanfarrón», para la edición de 1480.
Ilustración de Gherardo di Giovanni del Fora de la fábula «El fanfarrón», para la edición de 1480. Créditos: The New York Public Library.

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El químico alemán Eduard Buchner (1860-1917) nació en Munich cuando la ciudad era capital del Reino de Baviera que se disolvería un año después de su muerte. Así que le tocó vivir una vida de inestabilidad política, aspecto que no le impidió desarrollar una tarea investigadora muy fructífera, aunque los frutos no serían frutos en el sentido estricto de la palabra, sino más bien alcohol. La elaboración de cerveza y del vino ha acompañado al surgimiento de todas las grandes culturas. El famoso químico francés Joseph-Louis Gay-Lussac fue quien descubrió en el primer cuarto del siglo XIX la reacción de fermentación del alcohol y desde hacía poco tiempo se sabía que las levaduras presentes en frutas, cereales y verduras jugaban un papel principal en la fermentación alcohólica.

Eduard Buchner. Fuente: Wikipedia.
Eduard Buchner. Fuente: Wikipedia.

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Las propiedades coligativas hacen referencia a aquellas propiedades de una disolución que solo dependen de la concentración de los solutos. Algo que en el pasado se estudiaba en la educación obligatoria y que ahora ha sido relegado a la materia de Física y Química de 1º de Bachillerato, como se recoge en el RD 1105/2014, del 26 de diciembre de 2014. Esto significa que dentro unos años una buena parte de los adultos españoles no sabrán qué hace realmente la sal con la nieve en las carreteras, en qué consiste los tanques de cerveza en salmuera o cuál es el fundamento de una planta potabilizadora de agua por ósmosis inversa. Solo por poner unos ejemplos y simplificar. Ciencia en Blanco y Negro no es lugar para dar lecciones académicas y regladas de ciencia, es un encuentro con los orígenes de las ideas científicas. Así que si el lector desconoce las propiedades coligativas, le recomiendo encarecidamente que navegue por la red, pues está llena de referencias a las mismas y no dejará de sorprenderle. A mis alumnos de 3º de ESO se las explico cada año, a pesar de no estar recogidas en el curriculum y les pongo vídeos bastante rancios pero también muy clarificadores. La página de wikipedia dedicada a la ósmosis hace referencia a muchas de sus aplicaciones.

El equilibrio de Gibbs Donnan en las membranas celulares es una consecuencia de la presión osmótica. Fuente de la imagen: wikipedia.
El equilibrio de Gibbs Donnan en las membranas celulares es una consecuencia de la presión osmótica. Fuente de la imagen: wikipedia.

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Durante cientos de generaciones se había asumido que las mujeres deben sentir molestias y dolores de parto. Desconozco si esta es la razón por la que las parturientas estuvieron desatendidas en lo que al sufrimiento se refiere. Algo que se puede discutir en los comentarios y en lo que no entraremos. Lo que sí es cierto es que el parto bajo el efecto de sustancias anestésicas es relativamente nuevo. Vamos a ver el origen de la administración de estos compuestos y, como siempre, los documentos originales donde se publicaron los hallazgos pertinentes.

Epidural_Anesthesia WIKI
Fuente: Wikipedia. | Fuente: Wikipedia.

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Esta entrada cumple el objetivo de complementar una charla de Naukas Bilbao 2016, de título Sandman, tócala otra vez. Se toca por encima el asunto de las tierras raras. Aquí se quiere compartir algunos documentos históricos sobre estos elementos. Lo primero que haremos será situar las tierras raras en la tabla periódica, pues es muy habitual confundirlas con las dos filas que se suelen mostrar separadas de la tabla. Las tierras raras las constituyen los lantánidos (números atómicos del 57 al 71) más el escandio (21) y el itrio (39).

Tierras raras: escandio (Sc),
Tierras raras: escandio (Sc), itrio (Y), lantano (La), cerio (Ce), praseodimio (Pr), neodimio (Nd), prometio (Pm), samario (Sm), europio (Eu), gadolinio (Gd), terbio (Tb), disprosio (Dy), holmio (Ho), erbio (Er), tulio (Tm), iterbio (Yb) y lutecio (Lu).

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Este texto viene a complementar el artículo Los clásicos que nos regalaron a Arquímedes. En aquella ocasión se explicaban las vías clásicas por las que el sabio de Siracusa había llegado a nuestra época. Sin embargo, en este artículo veremos una lista de los libros atribuidos a Arquímedes, cuáles han sido las primeras ediciones desde el inicio de la imprenta y una interesante anécdota de aventuras. Considero que la perla del artículo es el mapa con las principales ediciones distribuidas por Europa. El lector puede saltar a dicho mapa e ir haciendo clic en cada una de las marcas.

Tal vez el filólogo danés Johan Ludvig Heiberg haya sido la persona que más ha contribuido a perpetuar la obra de Arquímedes. Créditos: goo.gl/iouey6
Tal vez el filólogo danés Johan Ludvig Heiberg haya sido la persona que más ha contribuido a perpetuar la obra de Arquímedes en la época contemporánea. Créditos: goo.gl/iouey6

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